亚马逊布局智能家居野心初现:Echo Show功能大升级

2017-07-16


亚马逊(Amazon)最近发表Echo Show,由于多了屏幕,功能较Echo有所升级,但能力仍远不如PC和平板电脑一样包罗万象。事实上,亚马逊刻意让Echo Show“去电脑化”,似乎是想实现该公司对于未来运算的愿景。


亚马逊布局智能家居野心初现:Echo Show功能大升级

苹果“Mac之父” 杰夫·拉斯金

1970年代苹果(Apple)的技术专家Jef Raskin曾提出一个在当时相当前卫的概念,他认为电脑应该如同家电一样,几乎不需要学习曲线和维修,也无须升级作业系统或安装不同的程式来负责各种工作,而是像洗衣机或吸尘器,只需要一个或两个按钮即可完成特定的任务。

Raskin曾经在苹果组成一个团队,试图打造每个人都可以简易使用的电脑,他称之为“麦金塔”(Macintosh),不料因这个概念与内部许多人士的意见相左,包括创办人Steve Jobs在内,最后无疾而终。Jobs最后接收Mac团队,开始制造一般用途的电脑,这台电脑便颠覆了日后的科技产业。Raskin在1982年离开苹果,并将余生用来打造他梦想中的“智能家电”(information appliance),遗憾的是Raskin已于2005年辞世。

Raskin虽然壮志未酬,但亚马逊的Echo Show似乎实现了他的遗愿。纽约时报(NYT)报导指出,Echo Show是亚马逊最新推出的语音控制智能音响,配备一个屏幕,不过Echo Show称不上完美,还是会出现差错,而且尚没有杀手级的用途。


亚马逊布局智能家居野心初现:Echo Show功能大升级

姑且不论功能是否齐全,Echo Show堪称是一台了不起的机器,因为它显示出亚马逊对未来电脑的愿景,Echo Show变成一种共用的家用电脑,如同Raskin的智能家电概念再次复活,而且是与Jobs所塑造的多用途电脑完全迥异。

苹果和Google现在正绞尽脑汁复制Echo的成功经验,由此不难窥知,电脑变身为智能家电是一种相当吸引人的愿景。这些虎视眈眈的对手能否夺走Echo的城池目前尚不得而知,但可以确定的是,亚马逊的商业模式竖立许多了坚不可摧的竞争优势。

例如,亚马逊把Echo当成吸引用户购物的一个管道,因此倾向压低Echo售价,最低售价可达50美元,而Echo Show为250美元,买两台还便宜100美元,事实上,亚马逊并不在乎硬件装置本身是否有获利;再者,Echo比Google和苹果的装置早数年推出,Google Home晚了两年,而且不如Echo好用,苹果的HomePod则要等到年底才会推出。基于这些原因,Echo的势力可能会逐渐壮大,成为一般家庭的作业系统。

当然,在Raskin智能家电的概念里,电脑并非万能,这也是外界对Echo的主要批评,但这也是智能家电的重点,Echo的功能确实不是包罗万象,它不会收发电子邮件,也无法玩游戏。刻意强调不同于一般通用的电脑功能,似乎符合亚马逊赋予Echo“助理”的角色,它会播放音乐、视讯通话、播放新闻、气象和播报时间,以及在亚马逊商店购物,而且像变魔术一样轻松完成这些工作。 为了让Echo Show成为一个称职的助理,亚马逊采取了有别于PC和平板电脑的创新介面。据报导,Echo Show设计之初原先想采用亚马逊平板电脑相同的介面,但研究人员后来发现不可行,因为Echo Show的设计是语音控制,这与高度仰赖视觉的平板电脑截然不同,它之所以多了一个屏幕,主要是用来显示必要的视觉数据,例如影片播放。

平板电脑介面另一个不适用的理由是,它太像一台电脑,Echo和Echo Show一个主要的设计目标则是,把任何类似电脑的东西都隐藏起来。Echo Show的作业系统、存储器、储存和其他规格完全不显现,虽然有应用程式(App),但亚马逊称之为“技能”(skill),且与手机的App不同,用户只要向Alexa下指令即可使用。例如用户若想看影片,只需命令Alexa即可观赏,无须额外装载浏览器或YouTube App后再寻找影片。

相较于智能手机和平板电脑,Echo Show还有另外一个优点,就是拥有固定的位置。手机和平板电脑往往随意摆放在家中各处,有时在使用者身旁,有时距离较远,而Echo Show的位置不会任意更动,让使用者知道在该空间能对其下指令,而Echo Show也一定会回应。

事实上,一般家庭随处可见类似Echo Show的固定装置,像是冰箱、洗衣机、电视等等的位置都固定不变。亚马逊Echo事业资深副总裁Dave Limp指出,这些智能家电为Show设计提供一种“心智模型”(mental model),令人联想起亚马逊野心勃勃的拓展。 有人猜测,多年后亚马逊可能会制造类似Echo Show的电视机,毕竟要制造一个完美的家电,家中配备最大屏幕的电器可能是最好的管道。


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